扭曲的自我:社交媒体世界

  • 社交媒体让人们对自己的真实身份感到害怕。这是为什么?神经科学解释了原因  - - 并赋予人们反击的能力。

列维·杰德·墨菲对着镜头微笑着。这是一个强大的外观:明亮深邃的蓝眼睛,高颧骨,饱满的嘴唇和锋利的下颚线  — — 他说,实现所有这些花了他大约3万英镑。

墨菲是一名来自英国曼彻斯特的 “影响者”(网红),在社交媒体上有大量的粉丝。谈到他增加粉丝的方法时,他说,如果一张照片在规定时间内没有收到一定数量的 “赞”,就会被删除。他的整容手术只是实现快速反馈效果的一种方式:“对于……社交媒体来说,好看是很重要的,因为显然我想吸引观众”,他说。

他与社交媒体的关系是法国哲学家居伊·德波(Guy Debord)在其经典作品《景观社会》(1967年)中表达的担忧的一个突出表现。德波写道:“社会生活正在从 ‘拥有’ 转向 ‘显现’ — — 所有的 ‘拥有’ 现在必须从显现中获得其直接的声望和最终的目的。同时,所有的个人现实已经变成了社会性的”。

简单说,就是 “晒”,“表演”。请注意,这里说的是 “所有”,不论是名人还是普通人,不论是政客还是公民。

德波认识到个人越来越受到社会力量的困扰,鉴于后来社交媒体的兴起,这是一个非常有预见性的观察。但作为一个在20世纪60年代写作的政治理论家,德波可能很难理解这种对表象的转变会如何影响人类的心理和福祉,以及为什么像墨菲这样的人可能觉得需要采取激烈的行动(整容)。

今天,社交媒体与一系列的心理健康问题有牵连。英国皇家公共卫生学会2017年的一份报告将社交媒体的使用与抑郁症、焦虑症和成瘾联系起来。一些曾经的网红已经转向反对他们的平台,并选择强调在现实中很少被认同的自我形象的危险性。同时,一些平台已经试验了旨在保护用户心理健康的设计调整,如限制帖子上 “赞” 的可见度。

围绕社交媒体的担忧已经成为主流,但研究人员尚未阐明具体的认知机制,以解释它对我们的心理健康造成的损失。然而,计算神经科学的新进展正准备阐明这一问题。一些社交媒体平台的架构采取了一些科学家现在称之为 “过度刺激器” 的形式  — — 有问题的数字传递系统,用于心理奖励和潜在的成瘾刺激。根据神经科学的一个领先的新理论 预测性处理,过度刺激物可以与特定的认知和情感机制相互作用,产生我们今天看到的各种病理结果。

预测处理理论将大脑描述为一个 “预测引擎” — — 它不断尝试预测它在这个世界上遇到的感官信号,并将这些预测和传入信号之间的差异(称为 “预测误差”)降到最低。随着时间的推移,这样的系统会建立一个 “生成模型”,即 对我们周边环境中的统计规律性的结构化理解,用于生成预测。

这个生成模型本质上是对这个世界的心理模型,包括即时的、特定任务的信息,以及构成我们自我叙述感的长期信息。根据这个框架,预测系统以两种方式将预测错误降到最低:要么更新生成模型以更准确地反映世界,要么调整行为方式使世界更符合其预测。这样一来,大脑就构成了一个体现性预测系统的一部分,它总是从不确定性转向确定性。通过减少潜在的有害意外,它维持人们的生存和良好感觉。

考虑到人的健康和预期体温为37℃。任何一个方向的转变都会被记录为预测误差的飙升,向生物体发出信号,表明它正在进入一个意外的、因此可能是危险的状态。预测误差的增加会反馈给人,使人感到不适、紧张,并倾向于做一些事来更好地预测和把握现实。你可以只是坐在那里,接受体温的变化(更新你的生成模型),或者,你可能伸手去拿一条毯子或打开一扇窗户。在这些情况下,你所做的是对周边环境采取行动,对世界进行采样并改变你与它的关系,以使自身能够回到可接受的不确定性的范围内。

根据预测处理的新情况,认知和情感是同一个预测系统的紧密交织的方面。预测错误不仅仅是一个计算系统中的数据点。相反,上升的预测错误对你来说会感觉不好,而解决符合预期的错误则感觉不错。这意味着,作为预测性生物体,人在积极寻求可控的预测错误  — — 可控的不确定性,因为解决它能让你感觉良好。

最近在COVID-19封锁期间,拼图的销售量上升,证明了人们对可控的不确定性的喜爱。这些感觉的演变是为了让我们很好地适应环境,帮助我们好奇地摸索出新颖和成功的生存策略,同时也避免了失控的不确定性所带来的所有压力和不愉快。这种与环境的积极、递归和感受的关系,对于理解社交媒体如何损害我们的心理健康,以及为什么我们经常发现停止使用社交媒体是如此困难,是至关重要的。

从预测处理的角度来看,生活得好意味着能够有效地管理不确定性 — — 而这是以拥有一个能够准确代表世界的生成模型为前提的。一个生成模型如果不能很好地反映环境的规律性,将不可避免地导致不良预测的增加,以及大量难以解决的错误。

预测处理理论家开始对心理健康状况进行新的描述,重点关注一个人的生成模型的有效性。例如,抑郁症被描述为一种 “认知僵化” 的形式,即 系统不能调整它对来自世界的纠正性反馈的敏感程度。对于心理健康状况良好的人来说,情感反馈使他们能够灵活地调整自己的期望:有时,将预测错误 “注销” 为只是噪音,而不是将其视为要求改变周边世界生成模型的东西,这是有意义的;而在其他时候,因为错误而改变我们的生成模型是有意义的。在抑郁症中,研究人员假设人们失去了这种在更多或更少的 “敏感” 状态之间来回移动的能力,这导致预测错误的上升和无法控制。最终,我们开始预测自己的行动的低效和失败  — — 这反过来又成为了一个自我强化的预测,我们从确认中获得一些最低限度的满足。在抑郁症患者的层面上,这表现为无助感、孤独感、缺乏动力和无法在世界中找到快乐等感觉。

社交媒体是扭曲我们的生成模型的一种非常有效的方法。它用关于你周围的世界和你是谁的坏证据使它们超载。“存在” 与 “表现” 之间的空间可能是巨大的  — — 只需轻扫几下,你就能极大地改变自己的外表,或者把同一张照片重拍20次,直到你的脸准确地散发出你希望投射出的对生活的平静掌握。随着社交媒体平台开发出更多允许人们不真实地展示自己的功能,这些平台成为更强大的坏证据生成器,用不准确的信息充斥着用户的预测系统,告诉人们世界上充满了不可能的美丽、幸福的人,过着美妙的奢华和悠闲的生活。

通常情况下,在离线世界中,我们的生成模型和预期是用从直接(未经过滤)的环境中传来的信息编码的,这意味着大多数时候,模型准确地反映了世界。然而,在定期和大量接触社交媒体的情况下,传入的关于世界的信息是经过精心挑选的、被策划和改变的  — — 我们有可能正在与一个幻想接触。关于德波担心的从真实性到表象的转变,社交媒体平台就像一个数字撬棍,将我们的生成模型从离线环境中撬开。相反,我们对现实世界的模型会接受通过在线模型产生的期望,其结果是越来越难以控制的预测错误,系统现在必须努力将其降到最低。

本文开头提到的那个网红墨菲的看似极端的行为,是解决这种预测错误的一种策略。最近的一项调查发现,超过半数的整容医生都遇到过病人明确要求他们做那种能提升网上形象的手术,而一些外科医生也报告说,病人用自己的被PS过的图片作为他们希望的整形效果的例子。网红墨菲描述了滤镜如何让他 “预览” 自己整容手术的效果,虽然 Instagram 现在已经禁止了这种特定的滤镜,但许多其他应用程序都有类似功能。

所谓的 “Snapchat式手术” 在预测性处理理论框架内是非常合理的。如果一个人习惯了自己被篡改的外表,并接受与之相关的所有反馈,那么很快,离线可用的验证水平将被标记为安装预测错误。这很可能会导致压力和不足的感觉。通过预测处理的镜头,你可以看到,让手术看起来更像一个过滤过的图像,只是系统在做它一直在做的事:这与温度开始下降时抓起一条毯子没有区别。我们正在对世界进行采样,以使我们回到预期的状态。但社交媒体能够颠覆我们的自我形象,以至于纠正错误和满足这些期望的唯一方法是通过手术改变自己的样子。

但请注意,这种情况下的风险有多大。如果我们无法解决这个错误,并继续与社交媒体打交道,那么这种持续的失败会反馈给我们,最终教会我们去期待自己的失败。通过一连串的二阶预测  — — 对我们准确预测(或不准确预测)的能力的预测  — — 我们将意识到自己的行为的预期效用。而当我们的行动持续失败时,就会对这些行动失去信心。最终,我们降低了对成功的预测,觉得这是一种完全无望的感觉。这正是前面提到的研究抑郁症的神经科学家所描述的情景:如果我们一直达不到自己的期望,然后又不能重新调整这些期望,我们就会期待自己的行动失败。社交媒体上不真实的内容,美丽和奢华的图像,可以将这些预测固定下来,使我们更难根据现实世界的反馈重新调整对自己生活的期望。因此,社交媒体会让我们陷入困境:要么让世界与我们的新期望保持一致,要么就是,有可能滑向抑郁和绝望。

当然,还有一个更明显的方法来缓解这些问题:少花时间上网。对我们中的一些人来说,这说起来容易做起来难,因为越来越多的证据支持社交媒体可能会成瘾的怀疑。2015年的一项综合调查将社交媒体成瘾定义为对社交媒体的过度关注和使用动力,损害了生活的其他领域,并发现大约10%的用户表现出成瘾症状。有趣的是,这与有酒精成瘾问题的人的比例差不多 — — 但是,虽然酒精的成瘾性相对来说很好理解,但社交媒体的成瘾性却不那么容易理解。预测处理可能再次成为理解特定平台的特征如何产生这种影响的关键。

预测处理理论提供了一种对成瘾的新理解,即 预测系统与环境之间的协调性脱轨。生活中包含许多奖励,而大脑将这些奖励体验为实现预测错误的减少:与流行的看法相反,奖励不是来自多巴胺本身,而是伴随着误差的减少。像多巴胺这样的神经递质只是对我们学习到的预期会带来这些奖励的行为进行编码和巩固。现在,就像各种成瘾药物一样,数字技术的发展前景正在破坏奖励和行为之间的这种关系。

科学作家加里·威尔逊(Gary Wilson)在他的重要著作《你的色情大脑》(2014年)中认为,互联网色情制品本身具有危险的奖励性,是一种 “过度刺激” 的例子。威尔逊指出,只需要一个晚上,网络色情就促进了我们的祖先在整个人生中都无法获得的性新奇水平:多个标签或窗口,数百个不同的模型,不断升级的癖好,所有这些都密谋让人们头脑中的奖励电路尖叫 “天呐,我们正在做的远比我们想象的好!” 而实际上我们只是独自盯着一个屏幕而已。新奇的东西特别诱人,因为我们的大脑总是在寻求减少错误的新方法,寻求比预期做得更好的新方法。我们的大脑将此登记为对不确定性的巨大解决,我们大脑中的奖励回路进入超速状态,强化了这些特殊的奖励寻求行为。

就像色情制品对性的影响一样,社交媒体平台对我们内在的社交欲望的影响也是如此。参与有意义的人际关系,可以利用上面提到的所有奖励回路:社交的感觉很好,多巴胺对成功的社交行为进行编码学习。社交媒体和色情制品之间的一个主要相似之处是,两者都是一个强大的工具,将精心策划的幻想,呈现为一个可实现的现实。这些 “比现实生活更好” 的场景(例如,精心策划和过滤的图像;色情作品中最大限度的令人兴奋的性接触)对总是在寻找改进方法的预测者来说是非常诱人的。在社交媒体上,就像在线色情一样,高水平的新奇和过度意味着奖励系统被踢到了超速的状况。难怪2019年的一份报告发现,现在美国的青少年平均每天看屏幕的时间超过7小时。通过社交媒体,超强的刺激作用于重组人们的预测模型,重塑人们的习惯:想想你自己,是不是一醒来后就会伸手去拿手机,没有手机就不会离开家,即使在朋友的陪伴下,也会不断感到被手机吸引。

然而,社交媒体的过度刺激效应并不仅仅来自于过量的精心编辑的内容和潜在的大规模社会反馈。它还来自刻意的设计特点 — — 这些特点使社交媒体更接近于赌博,而不是色情制品。在赌博中,令人振奋(和形成习惯)的是对奖励的预期,或对不确定性奖励的期待。是的,离线社交互动往往也是不可预测的,因为我们不知道某人何时会与我们联系或以有价值的方式与我们互动  — — 但是,社交媒体网站通过游戏化设计来增加这种预期,其中诸如进展、积分和冒险的功能被引入到非游戏的环境中。社交媒体将社会互动游戏化,主要是通过各种高度互动的 “点赞”、“分享”、“加1”、评论等系统,这些系统适用于用户创建的内容。这种反馈是衡量一个特定帖子的 “成功” 的直接标准,并允许在帖子和发帖人之间进行人气比较/竞争。

德波是对的:表象与现实的脱节会造成深远的伤害……

此外,当反馈确实到来时,它并没有立即传达给用户。相反,我们收到的通知是以闪亮的按钮或令人兴奋的声音的形式出现的,这延迟了发现传入内容的确切性质。按下按钮揭示信息的简单行为已被证明会引发兴奋和强迫行为,而智能手机上新开发的功能则进一步增加了预期的层次。例如,Facebook 应用程序的新闻源的 “刷新” 功能,用户通过物理刷屏来产生新的信息流,是一个惊人的类似于拉动赌场老虎机手臂的动作。在每一种情况下,用户在刷屏之前都不确定会出现什么样的内容。这一特点,加上 Facebook 的信息流现在实际上是无限的,导致该应用程序被描述为 “行为可卡因”。

值得注意的是,数字空间如何消解了制约线下互动的时间和空间限制,提供了现实世界中根本不存在的过多新奇和验证。即使是适度成功的 Instagram 账户,也可以有4万到10万的追随者;用户可以立即与完全陌生的人交换私信;当用户对他们目前互动的内容感到厌烦时,快速刷新或留言就会产生新的、令人兴奋的、不可预知的内容。这些结构性特征 — — 故意引起预期状态,并促进近乎无尽的新奇潜力 — — 是简略化的社交媒体成瘾的说法往往没有认识到的东西。

德波的担忧是正确的:外表与现实的脱离会对人们的福祉造成深远的伤害,并促使人们采取激烈的行动。也许德波对这些焦虑的看法最精辟地概括为网络俚语 “无图无真相”:经验本身完全由它们在社交网络上传播的外观构成。此外,德波认识到,这些危害并不是从真空中出现的。社交媒体的危险不仅在于内容的不真实性,而且在于这些不真实的东西抓住你的内心的能力。有一种强大的力量推动着社交媒体的蓄意设计,那就是它们巨大的货币化潜力。正如设计大师 Nir Eyal 在 “Hooked”(2014)中写道:“公司越来越发现他们的经济价值是他们能操纵人类习惯的力量的函数”。

如果事实证明,使用过度刺激剂会导致成瘾和抑郁等症状,而且只要更多的参与意味着更多的利润,那么社交媒体的设计者就会对实施导致人类痛苦的设计有实际的兴趣。这种新出现的科学情况增加了越来越多的共识,即 数字过度刺激剂对我们的健康构成了威胁  — — 并为那些呼吁改变社交媒体的设计、运营和监管方式的声音提供了力量。⚪️

The warped self

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