道德弧线

  • “道德宇宙的弧线很长,但始终向正义倾斜”,这是一句流行了几十年的名言,但这是真的吗?如果人类的科学和经济知识的增长根本不能转化为道德知识的类似增长,我们应该警惕什么?

Vox 最近要求15名道德哲学和公共政策专家回答以下问题:“你认为什么事在50年内是最不可想象的?”由此产生的讨论很有趣,值得一读。但是,除了一个例外,几乎所有专家都认为,历史潮流将“有利于”他们自己提倡的观点。

他们似乎都期望道德进步,不考虑倒退的可能性。

历史不可避免地走向道德进步的想法 — — 或者至少很可能这样的想法 — — 是一个非常有影响力的想法。许多人喜欢引用马丁路德金的名言,即“道德宇宙的弧线很长,但始终向正义倾斜。”

然而,可悲的是,道德进步远非绝对。之前发生过倒退,并且很容易再次发生。

政治理论家雅各布·列维(Jacob Levy)是 Vox 座谈会的一位撰稿人,他没有预测自己的观点偏好的进展 — — 在他的作品中有一个有价值的提醒。在这个过程中,他还提醒了一个不那么有名、但更有见地的马丁·路德·金对进步和道德的名言:

“在50年的时间里,历史的错误是什么?”问题在于迷信和神话。事实上,历史错误或正确的观点一直是各种历史恐怖的道德理由,这些恐怖沉浸在现代性和技术掌握的思想中。

小马丁·路德·金(Martin Luther King Jr.)曾以“道德宇宙的弧线很长但始终向正义倾斜”而著称鼓励希望,后来他提出了一种不同的途径。在“伯明翰监狱来信”中,他写道:“这种态度源于对时间的悲剧性误解,来自奇怪的非理性观念,即 在时间流逝中有某种东西会不可避免地治愈所有弊病。实际上,时间本身是中立的,它可以破坏性地或建设性地被使用……“

时间流逝揭示道德真理的迷信有很多来源和很多变化……

问题不在于对道德是非的信念,而是对历史以某种自然方式表现和揭示它们的信念。理解和做正确的事是艰难的,是每个人和每一代人都面临的持续斗争。作为道德进步的历史意识形态试图让它变得容易……

人类的科学和经济知识的增长根本不能转化为道德知识的类似增长。事实上,有时新技术实力和新组织能力的发展打开了新罪恶的大门,如果我们将罪恶视为过去的遗留物,就会产生误解。

大屠杀曾经是新的,不只是一个更大的大屠杀。斯大林和毛泽东时代的共产主义暴行曾经是新;跨大西洋的动产奴隶交易也是如此;对美洲的种族灭绝征服也是如此。谋杀、战争和奴役都很古老,但我们的新能力与新的意识形态相结合,从那些旧的冲动中创造了更可怕的新现象。

在我们将神奇的道德力量归于未来50年的期待之前,应该先以50年的增量向后看,并且问:有多少旧的道德错误不断地回归?又有多少新的错误被采用?

在历史上找到可怕的道德倒退的例子并不难。Levy 提到了多起案件。我要补充说,19世纪在世界大部分地区废除了奴隶制和农奴制 — — 这是人类历史上最伟大的道德进步的例子之一 — — 但继续在20世纪被共产主义和法西斯政权大量使用奴隶劳动所追随,而且是难以想象的规模。

共产党人和纳粹分子为旧的邪恶制定了新的意识形态理由,技术的进步使他们能够比以前的时代更广泛地实施他们可怕的愿景

在同一时期,即使是相对开明的自由民主国家也通过为民事和军事“国民服务”大规模征兵而采取了比以往更大规模的强迫劳动,这一观念与旧式的奴隶制和农奴制具有相同的道德缺陷

值得考虑的是为什么人们经常无法从历史中学习正确的道德教训。至少在理论上,理解过去的不公正应该为我们提供必要的知识,以避免将来重复类似的邪恶。

教训的价值没有出现的一个原因是,太多的人都不了解历史。我们无法从我们几乎或根本不了解的事件中吸取道德教训。如果说能有一个让我们想要从中学到道德教训的事件的话,那就是大屠杀。然而,美国和欧洲的调查数据显示出公众对此的无知。当纳粹分子的人再次出现时,这种无知很容易变得更加糟糕。

很少有人理解纳粹主义的邪恶与民族主义意识形态之间的联系,其中纳粹主义是一种特别极端的表现形式。因此,不应感到惊讶的是,在一个许多人没有意识到危险的世界里,民族主义和种族偏见仍然存在并有可能增长。

共产党的大规模谋杀比纳粹的大屠杀夺走了更多的生命。然而,知识分子和大众文化往往忽视他们的罪行,而且太多人甚至都不知道这些事发生过,更不用说从历史中获得有用的教训了。例如,很少有西方人意识到,整个世界历史上最大规模的谋杀案都是毛泽东政权所致,是通过“大跃进”实现农业集体化的一部分。因此,政府大规模控制经济的趋势正在复苏却无人感到惊讶 — — 这是共产主义暴行的一个关键因素。

对历史的无知只是公众对政治无知的更广泛问题的一个方面。即使人们确实知道有关历史事件的相关信息,也不一定表明他们就会从中吸取正确的教训。历史往往是复杂的,并且弄清楚其对未来的“真实”含义是困难的。

此外,激励许多人对政治和历史一无所知的同样因素也会激励人们对我们所知道的事物采取高度的偏见。不是客观地考虑历史证据,而是许多人充当高度偏见的“政治粉丝”,高估任何似乎支持他们先前存在的观点的东西,并淡化或忽视其他方面的反证信息。

由于这个原因,人们往往容易支持新的道德弊端,如果它们的案例看起来很直观的话,因为它建立在先前存在的偏见之上。

这些都没有证明道德进步永远不会发生。它显然已经发生了。过去半个世纪或更长时间内种族主义和性别歧视的衰落是一个值得注意的例子。共产主义的垮台是另一个。“我们注定要从过去所谓的黄金时代不可避免地衰落”的想法,至少与不可避免的道德进步的观念同样是一种谬论。声称道德发展必然是周期性的,而改善时期不可避免地伴随着衰退期,反之亦然。但是,不可避免的道德进步的假设目前比这些对历史道德发展更悲观的决定论观点更具影响力。可悲的是,事实并非如此。

延伸阅读《在中国:为什么经历文革十年的那代人至今“执迷不悟”?

Why Moral Progress Is Not Inevitable.Political theorist Jacob Levy reminds us that the arc of history doesn’t always bend towards justice. Moral retrogression has happened before, and could well occur again.

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